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Des lézards géants occupaient les territoires des mammifères herbivores du Paléogène en Asie du Sud-Est

Parue le 01 Juin 2014 à 14h38.
Vu 1308 fois Catégories : Reptiles Fossiles 0 Créateur : Eltes
Une espèce de lézard, vivant il y a 40 millions d'années, a été nouvellement classée : Barbaturex morrisoni. « Barbaturex » signifiant « roi barbu » d'après une série de crêtes qu'il possédait sur la mâchoire inférieure et « morrisoni » en hommage à John Morrison, l'idole du scientifique ayant découvert le spécimen, qui s'autoproclamait « The Lizard King ». En outre son nom original, Barbaturex révèle l'existence d'une relation étonnante entre les lézards et les mammifères anciens.

De nos jours, les mammifères dominent les écosystèmes terrestres herbivores modernes. Les reptiles herbivores existant sont limités de par leur taille et leur diversité. L'évolution des reptiles herbivores et de leur relation avec les mammifères est encore mal comprise en ce qui concerne le climat, la relation de prédation et la notion de concurrence alimentaire. Récemment, les paléontologues ont découvert un lézard de 6 pieds de haut (environ 183 cm) qui parcourait l'Asie du sud-est il y a 40 millions d'années. Ce dernier va aider les scientifiques à établir des critères historiques en ce qui concerne les facteurs contrôlant la taille du corps des squamates herbivores.

Reconstituion du Barbaturex Morrisoni

Les fossiles de dents du nouveau reptile, en plus de ses relations phylogénétiques, donnent à penser que l'animal était un herbivore.

 

Photo : reconstruction du modèle Barbaturex morrisoni

Aujourd'hui, il est rare de trouver un grand lézard herbivore en concurrence avec des mammifères herbivores sur une même niche écologique. Comme ce sont des animaux à sang froid, ils utilisent beaucoup plus d'énergie pour digérer les plantes. Cependant, les données fossiles montrent que ce reptile avait le même poids et la même taille qu'un Dalmatien et grandissait aussi vite que les mammifères qui l'entouraient.

Il a été établi que Barbaturex était le plus grand herbivore et devait même se situer, de par sa taille, parmi les plus grands mammifères carnivores de son écosystème.  Sa masse corporelle aidait à sa digestion et lui permettait de rivaliser avec les mammifères et sa taille inhabituelle était due à la température élevée du Paléogène expliquée par les effets de serres de l'Eocène.

Photo : le Barbaturex dans son milieu de vie

Reconstitution de barbaturex dans son milieu de vie

Le but de l'étude de Jason Head, chercheur de l'Université de Nebaska-Lincoln, est d'expliquer comment le climat a aidé le reptile à évoluer. La température globale actuelle n'est que 2,5°C plus basse que la paléo-température. Ces résultats montrent que la prédation des carnivores et l'exclusion compétitive n'ont pas influé sur l'évolution de la taille du lézard. La température élevée peut avoir aidé dans l'évolution du gigantisme en entrainant des taux métaboliques poïkilothermes élevés dus à l'augmentation de productivité de la part des végétaux. Les scientifiques rejettent donc l'idée de la croissance de nos lézards actuels, du moins sur le court-terme, avec le réchauffement climatique.

Barbaturex se classe aujourd'hui parmi les plus gros lézards terrestres fossiles jamais découverts.

-- Jason J. Head et al, Giant lizards occupied herbivorus mammalian ecospace during the Paleogene Greenhouse in Southeast Asia, The Royal Society, 13 mai 2013 --


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