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Comment la queue de l’Ankylosaure est-elle devenue une arme ?

Parue le 13 Oct 2015 , modifiée le 25 Nov 2015 à 20h57.
Vu 1370 fois Catégories : Reptiles Fossiles 0 Créateur : Eltes

Les ankylosaures étaient des dinosaures herbivores ayant vécu durant le crétacé supérieur. Ils possédaient une carapace recouvrant leur dos, formée de plaques osseuses : ils sont ainsi comparés à de véritables chars d'assaut préhistoriques ! Certains même possédaient une sorte de matraque au bout de leur queue. Les chercheurs ont étudié la manière dont cette dernière s'est armée : une poignée rigide serait d'abord apparue, avant d'être recouverte d'une paroi osseuse.

Ankylosaurus magniventris reconstruction by Emily Willoughby

La massue terminant la queue des ankylosaures au Crétacé se composait d'une plaque osseuse, d'une articulation créée par des vertèbres de verrouillage (autorisant un mouvement similaire à celui du poignet), appelée « poignée », elle même terminée par un bulbe constitué d'ostéodermes distaux élargis et solidifiés, appelé « pommeau ». Ces caractéristiques ne sont apparues que très tard dans l'évolution des ankylosauridés (au cours des 20 derniers millions d'année de l'ère mésozoïque) et n'appartenait qu'à un groupe monophylétique particulier. L'historique des ankylosaures remonte à plus de 145 millions d'années à l'époque du jurassique, mais ils ne possédaient à l'époque qu'une queue flexible ; ils n'ont donc pas toujours su se défendre des carnivores.

Pour retracer l'évolution de la queue de ce dinosaure, le professeur Victoria Arbour et ses collaborateurs ont comparés les fossiles des ankylosaures du jurassique à ceux du crétacé précoce jusqu'au crétacé tardif. Il y a trois façons dont la queue pourrait avoir évolué :

  • Soit la massue est apparue en premier, et dans ce cas des ankylosaures à la queue flexible et possédant des ostéodermes au bout de la queue pourraient être visibles.
  • Soit l'articulation a d'abord évolué, dans ce cas des ankylosaures avec des vertèbres caudales fusionnées ou chevauchantes pourraient être retrouvés.
  • Soit les deux ont évolué en tandem.

Pour être en mesure de supporter le poids d'une telle massue et être capable de la balancer, l'ankylosaure devait posséder une queue rigide tel un manche de hache, a communiqué Victoria Arbour de North Carolina State University ; pour que cela se produise, les vertèbres du long de la queue ont dû devenir moins souples. Sans cela, la force générée par le poids de cette massue lui aurait déchiré un muscle ou disloqué les vertèbres.

Evolution de la queue de l'Ankylosaure par Arbour

En se basant sur leurs comparaisons, l'évolution de leur massue se serait faite de manière progressive : d'abord les vertèbres des ankylosauridés ont évoluées puis les ostéodermes distaux se sont agrandis pour former leur masse. En effet, les queues raidies par la soudure des vertèbres étaient présentes au début du Crétacé alors que la masse caudale n'est visible qu'à la fin du Crétacé.

Bien qu'il soit possible que certaines espèces pourraient avoir développé la poignée et le pommeau en tandem, il semble plus probable que la queue se soit raidie avant la croissance de la masse, afin de maximiser l'efficacité de leur queue comme une arme, a ajouté Victoria Arbour.

 

Modifier l'actualité

Références :

Wiley Online Library - Ankylosaurid dinosaur tail clubs evolved through stepwise acquisition of key features  

Iflscience.com - How The Ankylosaur Got Its Tail


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